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Nager avec des bélugas au Manitoba?

On ne l’appelle pas « la province des lacs » pour rien. Bien qu’on compte un plus grand nombre de lacs au Québec et en Ontario, le Manitoba recèle plus d’eau par kilomètre carré que toutes les autres provinces. Il y a énormément d’eau douce au Manitoba, mais on oublie souvent qu’elle a aussi un accès à un plan d’eau salée : la baie d’Hudson. Fait encore plus surprenant : si on vous disait qu’il était possible d’aller nager avec les bélugas à Churchill, au Manitoba, seriez-vous bouche bée ? Nous aussi !

Des dizaines de milliers de ces cétacés migrent vers la baie d’Hudson pour faire le plein de capelan avant de retourner vers les eaux glacées de l’Arctique pour le reste de l’année. On estime qu’environ 3 000 bélugas passent l’été près de Churchill, ce qui en fait la plus grande population de bélugas facilement accessibles de toute la planète.

Chaque année, des touristes friands d’aventure naviguent au large de Churchill pour plonger dans les eaux glaciales de la baie d’Hudson afin de nager aux côtés de ces douces créatures. Quoiqu’on ne puisse pas parler de poissons colorés ou de récifs coralliens, il s’agit ici de nager avec des baleines, au Canada, dans des eaux subarctiques : on parle d’une expérience de plongée unique.

Photo: Renato Granieri

Photo: Renato Granieri

La température de l’eau tourne autour des 5 degrés Celsius (41 degrés Fahrenheit), donc en plus de petits gants et de bottillons, il faut porter une combinaison de plongée épaisse et étanche (drysuit). L’eau froide et la mobilité restreinte sont un petit prix à payer pour se retrouver face à face avec des bélugas, qui chantent et communiquent entre eux tout près de vous. Oui, vous avez bien lu, le béluga chante ! En fait, on le surnomme même le canari des mers en raison du large éventail de sons qu’il peut émettre. Selon les dires de plusieurs, ils chanteraient de joie quand ils rencontrent des humains curieux…

Vous avez peut-être déjà entendu parler de Churchill, au Manitoba, mais probablement parce qu’on peut y partir à la rencontre d’une autre espèce animale subarctique : l’ours polaire. Pendant les mois d’octobre et de novembre, la ville attire une foule de touristes qui souhaitent apercevoir un de ces énormes ours blancs. Pour les bélugas, il faut plutôt prévoir y aller l’été. C’est à partir de la mi-mai qu’ils migrent vers les eaux plus tempérées de la baie d’Hudson et l’estuaire de la rivière Churchill, où ils s’installent pendant tout l’été pour donner naissance à leurs petits. L’été à Churchill, c’est la saison morte en raison de vos chances limitées d’apercevoir un ours polaire. Cela dit, ce n’est pas impossible, et en plus, vous profiterez de prix plus abordables.

Photo: Destination Canada

Photo: Destination Canada

En fait, le rôle du guide n’est pas seulement de vous trouver un groupe de bélugas enjoués, mais aussi de guetter les ours polaires qui voudraient se joindre à la partie.

Plusieurs personnes qui ont tenté l’expérience racontent une histoire de plongée quasi-surnaturelle, où les bélugas se déplacent si rapidement et silencieusement autour d’eux, qu’ils ressentent l’effet de l’adrénaline longtemps après avoir remis les pieds sur terre.

Si vous n’êtes pas particulièrement accro à l’adrénaline, ou si vous hésitez à vous jeter à l’eau avec ces grosses bêtes, d’autres options vous permettent d’aller les voir de plus près, notamment en kayak.

Photo: Brandon Cole

Photo: Brandon Cole

Bref, si cela vous chante d’aller nager au sein du plus important groupe de bélugas facilement accessibles de la planète, et de risquer du même coup de voir des ours polaires, des sternes arctiques, des lagopèdes, des orchidées sauvages et d’autres fleurs arctiques, le tout à une fraction du prix d’un voyage en saison forte, planifiez votre voyage à Churchill pour la mi-juin, et vous vivrez une expérience unique au Canada qui vous donnera des souvenirs qui dureront toute une vie !

Quoi : Les visites guidées en kayak ou en plongée sont sujettes à la température et organisées par Sea North Tours et Lazy Bear Lodge à Churchill.

Quand : du début à la mi-juin

Combien : 195 $ par personne

Sécurité : Soyez à l’affût des traces d’ours polaires, et ne vous aventurez pas sur la côte seul.

Hébergement : Votre agence de voyages peut réserver votre hébergement, mais nous recommandons le Lazy Bear Lodge et le Tundra Inn.

Resto : Gypsy Bakery, Tundra Inn

Pour s’y rendre : Calm Air offre des vols entre Winnipeg et Churchill, alors que VIA Rail offre un voyage en train de trois jours. Surveillez la météo pour éviter les contretemps avant de prendre votre vol ou votre train.

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